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美国高中申请材料的评阅和心得

今年我是Northfield Mount Hermon School 招生委员会的成员之一,所以冬天的七个星期我参与了招生办学生申请材料的评阅工作。学校一般是3月10号发录取通知书,从1月中旬到3月初,大约10个老师每天都得评阅大量的申请材料。所有的评阅都在网上进行。为了给学生一个客观公正的评价,所有的老师在评阅材料之前都要参加两次培训,然后两个老师为一组,分别评阅完全一样的申请材料,各自给出评分。两人每周还要再开一次网会,讨论评阅情况,并对不同的评分进行调整,达成一致意见后再提交材料和评分,最后由招办主任审核。 

我们需要给申请者三项分数。首先是学习方面 (Academic)。对学习方面的评分客观性比较强,比较容易把握:其90%来源于申请者最近两年的成绩单,另10%看老师的推荐信。此项分数为1到9分,比如说GPA为3.9到4.0的是8分,3.7到3.8的是7分,3.5到3.6的是6分……以此类推。那谁可以得到9分呢?唯有出类拔萃的申请者才有这种殊荣,比如申请者上过四门或四门以上的高端课程如AP课或honors课 (当然AP课只有申请高三或者PG复读生时才有可能)。一般来说,在学习成绩上能得到8分,甚至7分都已经是非常棒了,鲜有人可以得到9分的。

其次是课外活动参与方面 (Extracurriculars)。课外活动分为1到7分。先从最高的说起,7分是国家级甚至世界级别的活动,6分是省级的。再说最低级的,1分是什么也没有,2分为个人初级课外活动。3分为学校或所在城市组织的中级活动。一个有趣的现象是美国学生的此项分数多集中在中间的3分或者4分 (我给3分的最多),而国际学生要么高达6分甚至7分,要么低为2分;1分的几乎没有。

最后是评阅者对申请人 (Personal) 的评分,总共有1到6分。6分最高,可以称之为卓越(Outsanding), 5分次之,为优秀(Excellent),4分、3分也都不错,2分一般,1分不好。我给的大多分数都在3分到5分之间,然后是6分,2分很少给,1分没给过。对个人的评价不仅仅指学生的品性,而且涉及申请人的潜力、创造性、独立性、组织能力、努力程度、时间观念、批判性思维、听取意见、接受反馈、克服困难、自我约束、团队合作、表达能力、帮助别人、同情心、幽默感等等。这些东西主要体现在老师的推荐信上。

我评阅的大部分是国际学生。阅读国际学生的材料更耗时费力,因为需要把申请人所在国家的成绩换算成美国的GPA,然后再算出最近两年的平均GPA。但总的来说,学习成绩评分的客观性比较强,对申请者个人进行评价打分也不太难。首先把推荐信的各项评价量化,然后再参照老师评语即可搞定。我认为对课外活动的评分主观性较强。我跟我的搭档老师每周开会讨论并调整我们的分数时,分歧最大的就是这一块儿。究其原因就是申请者参与的活动林林总总,其时间、强度、水准、影响、价值等等都参差不一,再加上评阅老师见仁见智,所以最容易在这部分评分上有不同的意见。综合考虑,尽量客观——这就是招生办让评阅老师搭伴工作的原因。

这次参与招生办申请人材料的评阅工作,我有以下几点心得,希望对报考美高甚至美国大学的学子有所帮助。其实申请大学和大学预科高中的基本内容和程序大同小异,完全可以相互借鉴。

第一,美国学校的录取原则其实就是我们提倡多年的德智体美劳全面发展。国内虽然提倡了这么多年,但事实上做得还很不到位,特别是公立学校。有些学生为了报考美国的学校,除了学习以外,还需要花时间和精力做一些课外活动。与一个学习优秀,但其它方面几乎为零的学生相比,另一个学习优良、但兼顾课外活动的学生被录取的概率要大一些。

第二,所有的申请者都有面试的环节,其重要性不亚于托福考试。面试结果都会形成书面文字,成为我们评阅内容的一部分。对国际学生来说,面试也是对英语口语的一次测试。随着近年来对一些国家托福和SSAT考试作弊事件的曝光,美国各大学校尤其注重对英语为非母语学生的面试。以中国和韩国为例,因为报考人数太多,其面试分为两步 (少数被美国学校认可的国际学校除外)。首先是校友初试。如果面试效果不佳,直接刷下。初试通过后,才能得到由学校招生办安排的第二次面试。我们常常会看到这样的总结:面试者高度紧张,回答过于简单,回答问题弯弯绕绕,不知所云,由听力不好而导致的交流不畅,答非所问。当然更多的时候我看到的是非常棒的面试总结。面试结果分为5个等级:Outstanding (卓越), Excellen (优秀), Good (好), Average (一般), Below Average (不好)。阅读此类面试总结,我的心得是,面试要在举止得体、轻松自然的前提下,保持交流顺畅,要最大限度地让对方知道你的实力和魅力。面试的成功与否在很大程度上取决于申请人的英语表达能力,所以提高英语听说水平至关重要。此外,还要通过阅读学校网站信息等方式,尽量多地了解该学校的情况,有准备地回答问题。 

第三,申请材料要尽量做到实事求是,不可夸大其词。我读到一个极端的例子,该申请人在申请表上列举了将近20个课外活动,第一个活动就声明自己每周花40个小时去做。看完这个,我后面的活动就根本不想看了,因为不可能嘛!这种离谱的展示,只会弄巧成拙,让人生疑。课外活动的种类固然重要,但是招生办更希望看到的是申请者发自内心、持之以恒地去做一两件事。我听说过另一个也是比较少见的例子。一个高中生因为家境贫寒,父母繁忙,她课外唯一能做的就是帮助父母照顾弟弟妹妹。对于招生官来说,这也很了不起!据说这个学生最后被数个大学录取,还得到了奖学金。

第四,申请材料应避免一些敏感话题。有一个学生提到了自己对枪的喜好。尽管该生其它方面都不错,但是这对评阅申请材料的老师来说却亮起了红灯,评阅者一定会在总结中提出来的。还有一个国际学生,面试的时候提到了他怎么仰慕他的西班牙语老师,因为那个老师曾经对欺负他弟弟的一个学生大打出手,这种事情在美国的教育机构是不能容忍的。美国每个州都有关于人身伤害方面的法律规定。老师每个学期初都会收到一封信,内容是如果发现学生在作业中或者生活中提及有关这方面的内容,老师就有义务汇报。当然,学生们也会收到同样的书面材料,要签字说明自己知晓其内容,不会对别人进行伤害,也避免出事被汇报时以不知晓为借口。

此外,在所有的推荐材料中,两个老师的(以英语老师和数学老师为多)推荐信是最重要的,申请者一定要对它格外重视。至于其它的附加材料,比如家长提供的文字材料等,就远不如那两封推荐信重要了。申请材料中还有一两份是让申请者回答问题的。常见的问题可能包括:谈谈你喜欢的一本书或一篇文章;说说对你有深刻影响的一门课,一个课外活动或者一个挑战,以及从中学到的东西;如果让你解决一个国内或国外的社会问题,这个问题会是什么,为什么选择这个问题。除此之外,还常常让你用三个形容词描述一下你自己。预知这些问题,就可以平时留意,早做准备。