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揭秘:关于美国大学“听说”的真相

美国大学-学习篇

听说美国大学上课时记出勤,如果老翘课会死翘翘?

基本正确,特别是以常春藤联盟为代表的顶尖大学。

美国大学多seminar—研讨型小班课堂,每门这样的课通常只有10个上下的学生和1位教授、1位或若干位助教(大多是本校的研究生或博士生)。每次上课,大家都会围坐在一张圆桌旁,你一言我一语地讨论,有时简直像朋友聚会—只是气氛还没那么轻松罢了。

试想,这样的小班课如果老是有学生缺席,该多尴尬啊。教授都找不到“聊伴”,根本没法把课堂讨论进行下去。所以,小班课的期末成绩里通常包括一定比重的“classattendance and participation(出勤与课堂表现)”,我在耶鲁上的几门seminar甚至给这一项分配了30%-40%的比重。换句话说,如果你老翘课,这30%到40%的分数就悬了,你的期末成绩也就“危在旦夕”了。

在耶鲁等大学,动辄两三百人的大课大多也有出勤要求,只是方法略有不同—每门大课除了由教授主讲的课时外,还有由助教组织的、通常每周一次的section(小班讨论)。section和seminar很像,以讨论当周上课内容和课后作业为主。Sectionattendance and participation通常占期末成绩的10%—20%。所以,如果你想拿A,缺席section也是万万不可的,翘两次可能成绩就掉到B+了。记得大三时,有次因赶去纽约华尔街面试而被迫要错过一次section,我还是提前一周就跟助教发邮件请假外加示好,才勉强得到他的缺席许可的。

大二时接待一个清华学生代表团,聊到各自学校的课程设置。我说,耶鲁学生一学期通常上4至5门课,上6门课的人凤毛麟角,还需提前拿教务主任的许可才行。几位清华同学颇感差异:“你们上的课好少啊。在国内,一学期上八九门课都很正常。”

这确实是国内和美国大学教学风格的不同。如果耶鲁的每门课都没那么多课时、那么严苛的出勤要求和那么大的作业量,哥也想一学期飙10门课试试啊!

听说美国大学本科阶段可选的学科专业比国内少?

基本如此。

相比于国内本科专业的“五彩缤纷”,美国大学本科阶段的专业数量真不多。

以耶鲁为例,YaleCollege(耶鲁本科生院)一共只有40多个专业。颇令人不可思议的是,国内大学里最受欢迎的金融学、会计学、法学、医学等专业,在耶鲁本科都没有。哈佛、普林斯顿等许多美国顶尖大学也是如此。是不是挺诡异的?

实际上,许多美国大学奉行的是“liberalarts education”(中文译作“博雅教育”或“通识教育”),视本科为打牢学术基础的阶段,相较于传授学生某个职业技能,美国大学更重视培养学生的综合能力,比如批判性思维、写作能力、逻辑分析和数理能力。而很多专业性强的学科,一般就放到研究生和博士阶段了。

所以,如果你说“我想到美国读医学/法学本科”,那多半是实现不了的。你可以在本科时读生物学或化学这两个基础科学专业(教授了医学院硕/博士项目所必需的初级知识),政治科学、历史或国际关系专业(这几个专业对口法学院的硕/博士项目),然后在大四时再申请医学院或法学院。

美国大学-生活篇

听说美国大学食堂难以下咽。想对得起胃,就得时不时下馆子或自己做饭?

哈哈,没那么惨。

美国饭确实相对简单粗暴,但我吃过的五所常春藤大学(耶鲁、哈佛、普林斯顿、哥伦比亚、宾大)以及西部著名大学—斯坦福大学的食堂都很给力,我这个对食物口味挑剔的人也可以给它们打85分。

光是耶鲁,就有大小30多个食堂,本科生的ID卡可以刷进其中的一半。几乎所有食堂都是自助餐形式,除粗线条的汉堡薯条外,更有欧洲东亚伊斯兰拉美、甚至非洲的风味美食,光是甜点就可以让人吃得流连忘返。

英语里有个词叫“FreshmanFifteen”,意思是经过大一一年的胡吃海喝后,体重通常会飙高15磅。这绝不是夸张。我的许多美国女同学在大一时几乎都难逃“体型吹气球”的厄运。而罪魁祸首,当然就是美味的食堂了。

听说在美国大学,得有好酒量,多去party,才能融入“主流圈”、交到朋友?

错。错。错。

很多美国大学生确实热衷开派对,一些学校以社交活动丰富被称为“partyschool”(派对学校),美国电影和肥皂剧里的青春男女主角们也总是在派对上翩翩起舞、邂逅爱情。但事实并非如此。

我在大学时的观察是,也许所有耶鲁学生都至少去过一个派对,但去过耶鲁所有大大小小派对的,也许只有一个人,或压根儿不存在。即使是耶鲁最有名的几个partyanimal(派对动物,意为热衷参加party的人)在周一到周五的大多数时候也是忙正事的—上课、写论文、交作业、搞活动,而他们最铁的朋友,很多也不是在派对的觥筹交错中认识的。

美国大学鼓励学生们保护和发扬自己的个性。你完全不必为了所谓的“合群”,把自己伪装成社交达人,穿梭于各种派对中。我在耶鲁就有几个朋友他们几乎不去派对,甚至从不喝酒(因为宗教信仰)。周末的晚上,他们会去健身房举铁,或者去耶鲁剧场看音乐剧。这几个男孩不是partyanimal却照样很有人气,通过才能和幽默收获了很多朋友。

所以,不喜欢去派对就不去。不要有任何压力去迎合任何人、任何文化。实际上,也根本不存在什么“主流圈”。每个人都应该当自己的“主流”,通过个人魅力和自己喜欢做的事,在美国大学里成为受欢迎的人,获得友情和爱情。

书呆子,也可以很可爱。

美国大学-综合篇

听说哈佛耶鲁这类学校往往也是“贵族们”的摇篮,学生大多出身富裕高知家庭?

并非如此。

哈佛耶鲁确实有一些显赫家族的后代,比如我这一级就有印度首富的女儿,我大三时的一个同班同学就是美国前总统肯尼迪唯一的外孙。但哈佛耶鲁绝不是“贵族学校”。相反,美国的顶尖大学之所以顶尖,一个重要原因是生源的多样—这些学校会聚了各路才华横溢的年轻人;而才能,与家庭出身并无关系。

我自己就是家庭普通得不能再普通的“中国来的孩子”,而我的耶鲁朋友圈里也不乏普通人甚至贫困人家的孩子。无论是富二代官二代还是普通二代,我们的共同属性是努力上进。在哈佛耶鲁这样的学校,纨绔子弟和懒人很难获得尊重,甚至无法生存下去。

美国电影《风雨哈佛路》里的女主角Liz,其母吸毒酗酒、疾病缠身、撒手人寰,父亲流落街头、自暴自弃,她也居无定所、食不果腹。但最终凭着超凡的毅力,克服重重困难被哈佛大学全奖录取。这是真人真事。Liz的经历说明无论出身背景,只要你足够努力、足够优秀,顶尖学校的大门就为你敞开。

能否进好大学,自身实力永远是第一决定性因素。

听说美国顶尖大学学费昂贵,对留学生来讲财务负担颇高,大多数人读不起?

Yes and no.(是也不是)

美国顶尖大学的学费加生活费确实高。要读哥伦比亚大学这样地处纽约曼哈顿的学校,一年下来就得七八万美元。

但是,越来越多名校正加大奖学金的发放力度。以哈佛、耶鲁、普林斯顿为代表的最顶尖大学,早在数年前便开始实行“Need-basedfinancial aid policy”(按需发放奖学金)政策—只要你够牛、只要你被录取,这几所学校就保证你能读得起。如果你来自低收入家庭或第三世界国家,很可能获得高额甚至全额奖学金,不但四年学费全免,连生活费都可能包了。

除了这种极慷慨的按需奖学金,美国大学里还有种类繁多的资优奖学金(merit-basedscholarships),在大学四年期间都可以申请。有的奖学金数额还不小,能达到一年两万美元。

所以,不要因为顾虑学费负担而对最好的大学望而却步。如果他们足够想录取你,一定会尽其所能帮你减免财务负担的。